Un estudio arroja luz sobre la reducción de los costos de cosecha para los productores de aceitunas de mesa

Un método combinado de sacudida de la copa y del tronco para cosechar aceitunas de mesa aumenta la eficiencia en un 75 por ciento y mejora la calidad de la fruta.
Por Thomas Sechehaye
Mayo. 13, 2024 13:58 UTC

Investigaciones recientes sugieren que una cosechadora mecánica de aceitunas de mesa que combina la sacudida del tronco y la copa es más eficiente que cualquiera de los métodos por separado.

La estudio descubrió que el método mejoraba la eficiencia (medida como el porcentaje de fruta extraída del árbol a lo largo del tiempo) de la cosecha mecánica en un 75 por ciento y producía fruta de mayor calidad.

En los últimos años, la producción de aceitunas de mesa de California ha disminuido significativamente. El estudio señaló que esto se debe a los costos de la cosecha manual, que a menudo superan el 60 por ciento del retorno bruto.

Ver también:La Organización Mundial del Comercio considera que Estados Unidos no cumple con la disputa sobre el comercio de aceitunas de mesa

Como resultado, el método de recolección mecánica podría disminuir significativamente los costos de recolección y aumentar la viabilidad económica del sector de aceitunas de mesa del estado. 

"Bueno, nada en la producción de árboles es un gran avance; es más bien un progreso lento y constante”, dijo Louise Ferguson, autora del estudio y profesora del Departamento de Ciencias Vegetales de la Universidad de California-Davis.

"El primer paso o avance es que podemos utilizar agitadores de pistachos y ciruelas de doble cara de manera suficientemente económica para cosechar aceitunas de mesa, que se recolectan fisiológicamente inmaduras y tienen una fuerza de arranque de fruto de aproximadamente 0.5 kilogramos".

A continuación, Ferguson dijo que los investigadores están investigando Accede, un compuesto liberador de etileno fabricado por Valent Chemical. Este compuesto también parece aumentar la eficiencia de la cosechadora que sacude el tronco.

El estudio evaluó la eficiencia de la cosechadora comparando un sacudidor de contacto de dosel experimental y un sacudidor de tronco comercial. Ambos demostraron bajas eficiencias de cosecha y no hubo diferencias significativas en la eficiencia de las cosechadoras entre los dos, con un promedio de no más del ocho por ciento.

Sin embargo, la combinación simultánea de ambos métodos de sacudida aumentó el precio por tonelada ganada por el productor en un 63 por ciento en comparación con la sacudida del tronco y en un 35 por ciento en comparación con la sacudida del dosel.

Si bien el nuevo método de recolección es un posible cambio para las aceitunas de mesa, Ferguson dijo que no aumentaría significativamente la eficiencia de la recolección de aceitunas para obtener aceite de oliva.

"Las aceitunas oleaginosas están fisiológicamente maduras y tienen una fuerza de arranque del fruto mucho menor”, ​​afirmó. "Las máquinas de contacto con el dosel parecen ser muy eficientes, por lo que el sacudidor de troncos no es una innovación para ellas. Los cultivares de aceite de oliva actuales se desarrollaron para agitadores de contacto altamente eficientes sobre el dosel”.

"Sin embargo, es muy posible que Acceda sea algo que puedan utilizar, ya que incluso con la alta eficiencia de la cosechadora, sería significativo obtener entre un dos y un ocho por ciento más de aceitunas del árbol en la cosecha”, añadió Ferguson.

La cosechadora con sacudidor de troncos utilizada en la investigación está disponible para compra o cosecha por contrato, pero Accede aún se encuentra en la fase de prueba de campo.

Según la estudios de costos de UC Davis, la recolección manual puede representar hasta el 80 por ciento de la mano de obra de las aceitunas de mesa y el 60 por ciento de los costos de producción. 

Los hallazgos del nuevo estudio pueden revertir el declive de la principal aceituna de mesa de California, Manzanillo, que ha disminuido en las últimas tres décadas debido al aumento de los costos laborales y la mayor escasez.

Sin embargo, se requiere una planificación cuidadosa para hacer la transición de un olivar de la recolección manual a la recolección mecánica. 

Según Amanda Bailey, directora ejecutiva del Olive Center, con sede en Australia, el cambio implica un cambio sustancial en la cosecha y la poda y en la gestión de la logística de procesamiento, un aumento significativo de la fruta en un período de tiempo más corto: aproximadamente 500 kilogramos por hora. 

Si bien la recolección mecánica promete mayores beneficios, no puede realizarse de forma aislada. "No hay cosecha mecánica sin adaptación del huerto y del dosel”, dijo Ferguson, parafraseando al ingeniero israelí de cosecha mecánica Yoav Sarig.

En primer lugar, los árboles deben plantarse en setos más estrechos: de 200 a 250 árboles por acre (de 490 a 620 árboles por hectárea), en comparación con los tradicionales 96 árboles por acre (237 árboles por hectárea). 

Los árboles deben podarse mecánicamente para mantener la altura, el ancho y el volumen cosechables. Además, se debe realizar una poda manual mínima para permitir que la luz penetre en el dosel y produzca flores y frutos.

"Hemos demostrado que la recolección mecánica produce la mayor eficiencia; sin embargo, la industria petrolera no lo necesita y ningún fabricante va a producir una nueva máquina para la industria de mesas de 12,400 acres (5,020 hectáreas)”, dijo Ferguson.

"En pocas palabras… ambas industrias están luchando por obtener las cinco toneladas por acre (12 toneladas por hectárea) necesarias para la sostenibilidad económica”, añadió. "Es por eso que son de tanto interés la recolección mecánica eficiente y los posibles agentes de abscisión que disminuyan la fuerza de extracción de la fruta y aumenten la eficiencia de la cosechadora”.


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