Cómo la resiliencia y la pasión impulsan a un productor boutique de California

En menos de cuatro años, la pareja detrás de Chateau de Luz ha superado los extremos climáticos, las plagas y los desafíos laborales para elaborar aceite de oliva virgen extra de clase mundial.

Aunque Sandra Austoni proviene de generaciones de productores de olivos en Francia, recientemente descubrió su pasión por el aceite de oliva. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)
Por Wasim Shahzad
12 de junio de 2024 15:39 UTC
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Aunque Sandra Austoni proviene de generaciones de productores de olivos en Francia, recientemente descubrió su pasión por el aceite de oliva. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)

En cuatro cortos años, la pareja detrás Castillo de Luz ha transformado un pequeño olivar en una marca de aceite de oliva premiada.

El pequeño productor de la soleada De Luz, California, ganó dos premios de oro En el 2024 NYIOOC World Olive Oil Competition.

Puede parecer glamuroso desde fuera, pero (el cultivo del olivo) es un negocio duro que requiere dedicación y resiliencia.- Sandra Austoni, propietaria, Castillo de Luz

"Somos un olivar boutique fundado en 2021”, dijo la propietaria Sandra Austoni. "Compramos esta plantación en funcionamiento en 2020 y el propietario anterior plantó los árboles en 2007, por lo que nuestros árboles aún son muy jóvenes”.

"Ofrecemos dos mezclas: una cosecha temprana Athena, en su mayoría aceitunas verdes, y nuestra mezcla regular Venus, que contiene un 50 por ciento de aceitunas maduras y un 50 por ciento de aceitunas verdes”, añadió. "Este año también presentó un Olio Nuovo de nuestra Athena recién salida de la imprenta, lo cual fue todo un éxito”.

Ver también:Perfiles de productores

Originaria de Provenza, Francia, Austoni dijo que el nombre de la empresa está inspirado en su pasado y presente. "También quería enfatizar mi herencia francesa con un nombre que sea fácilmente comprensible para el público de nuestro mercado”, dijo.

"Mi familia cultiva olivos en Provenza desde hace más de un siglo”, añadió Austoni. "Mi objetivo nunca fue cultivar olivos, pero cuando encontramos esta propiedad mientras buscábamos un nuevo hogar, me enamoré de ella. Entonces, este no fue un evento planeado. Simplemente sucedió por casualidad”.

Desde el principio, Austoni dijo que el objetivo ha sido producir alta calidad. aceite de oliva virgen extra a pequeña escala de la arboleda de 600 árboles de la empresa.

"Tenemos cinco variedades italianas: Frantoio, Leccino, Maurino, Moraiolo y Pendolino, además de algunos árboles de Kalamata que también incluimos en nuestras mezclas”, dijo.

"Lo positivo es que podemos procesarlo a las pocas horas de su recolección. También podemos monitorear constantemente nuestros árboles durante todo el año”, agregó Austoni. "Vivir entre estos hermosos árboles también es un placer”.

Debido al pequeño tamaño de la empresa, Chateau de Luz se centra exclusivamente en la producción de pequeños lotes de alta calidad.

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En 2020, Austoni y su marido compraron un olivar de 600 árboles compuesto por aceitunas Frantoio, Leccino, Maurino, Moraiolo, Pendolino y Kalamata. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)

"Queríamos centrarnos en la calidad versus la cantidad y seguir aumentando la calidad de nuestro aceite de oliva cada año a través de la educación continua y la experiencia adquirida”, dijo Austoni.

Atribuyó el éxito de la empresa en el NYIOOC a la velocidad y eficiencia con la que Austoni y su marido cosechan y molturan las aceitunas cada otoño.

"Los frutos comienzan a degradarse tan pronto como se recolectan, por lo que es fundamental procesarlos lo antes posible”, dijo Austoni. "Por lo general, comenzamos nuestra cosecha temprano, tan pronto como hay suficiente luz para que nuestro equipo pueda cosechar de manera segura. Comenzamos a procesar a las pocas horas de la cosecha. Nuestro objetivo es moler el mismo día”.

"Solo procesamos 250 kilogramos de frutas a la vez, por lo que realmente estamos en un proceso de estilo artesanal”, agregó. "Nos centramos en la calidad sobre la cantidad, incluso si eso significa sacrificar nuestros resultados. Queremos que nuestros clientes, familiares y amigos experimenten lo mejor cuando prueben nuestro aceite de oliva”.

Si bien el año agrícola 2023/24 fue abundante en toda California, Austoni dijo que los amplios rendimientos conllevan sus propios obstáculos y resaltan algunos de los desafíos a largo plazo de la compañía.

"La cosecha de 2023 fue extremadamente desafiante”, afirmó. "Como todo el mundo en California, teníamos una sobreabundancia de frutas y probablemente sólo cosechamos el diez por ciento de nuestros árboles”.

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Contratar trabajadores para la cosecha sigue siendo uno de los desafíos de la empresa. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)

"Experimentamos varios problemas mecánicos durante el fresado, lo que nos obligó a detenernos varias veces”, añadió Austoni. "También tuvimos problemas con la tripulación y para retenerlos porque nuestra cosecha se extendió demasiado durante varias semanas. Esa fue, con diferencia, la cosecha más desafiante que jamás hayamos tenido”.

En general, cree que los dos principales desafíos que la empresa seguirá enfrentando son el impacto de cambio climático y encontrar constantemente suficientes trabajadores para trabajar durante la cosecha.

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"El cambio en los patrones climáticos está afectando a la producción olivarera con grandes variaciones en la producción de un año a otro, por lo que no hay mucho que podamos hacer excepto adaptarnos”, dijo Austoni.

"El otro desafío principal es encontrar y retener cuadrillas de alta calidad, especialmente durante la época de cosecha”, añadió. "Muchos productores no pudieron cosechar la temporada pasada por falta de personal. Sólo lleva tiempo encontrar buenos contratistas que también quieran aprender y crecer con nosotros. Nos gusta ofrecer capacitación y educación remunerada a nuestro contratista principal como una forma de retenerlo”.

Otro desafío constante que enfrenta la empresa es el manejo de plagas mediante prácticas orgánicas.

"Sufrimos de la mosca de la fruta de olivo en el sur de California”, dijo Austoni. "Un programa adecuado para controlarlos y proteger el fruto es fundamental. Sin una aceituna sana y de calidad no hay aceite de oliva de gran calidad. Utilizamos arcilla de caolín para proteger nuestros árboles y nuestros olivos, un producto natural aprobado para la agricultura ecológica”.

Además de estos desafíos perennes, Chateau de Luz también tuvo que superar aumento de los costos de producción en la última cosecha.

"Todo se está volviendo mucho más caro”, afirmó Austoni. "Somos un productor tan pequeño que no somos rentables, al menos no todavía. Debido a que nos centramos en la calidad sobre la cantidad, nuestros precios son más premium. También nos aseguramos de que nuestros envases y etiquetas reflejen nuestro posicionamiento de alta gama”.

A pesar del arduo trabajo y los numerosos desafíos del cultivo del olivo en California, Austoni dijo que ganar premios en la Competencia Mundial y otros concursos locales de calidad del aceite de oliva es una recompensa importante y ayuda a la empresa a construir su marca.

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El elegante empaque detrás de los esfuerzos de la compañía por comercializar su aceite de oliva virgen extra boutique. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)

"Fue muy gratificante ser reconocido por una organización tan prestigiosa, especialmente porque somos bastante nuevos en la escena”, dijo.

"Es difícil evaluar el impacto en este momento, pero ciertamente nos está ayudando a establecer nuestra marca. También pudimos vender nuestro aceite de oliva en la Feria del Condado de Los Ángeles 2024, que acaba de concluir”, añadió Austoni. "Vendimos nuestras existencias en unos pocos días, lo que fue una gran experiencia para la exposición de nuestra marca”.

Si bien Austoni aún no ha podido plantar sus propios árboles, dijo que la compañía aprovecha los esfuerzos del productor anterior para producir aceites de oliva con alto contenido de polifenoles, que contribuyen significativamente al aceite de oliva. beneficios de la salud y perfiles de sabor.

"Probablemente habría elegido variedades francesas si tuviera que plantar un nuevo huerto”, afirma. "La información que obtuvimos del propietario anterior es que fueron seleccionados para polinización cruzada y también para obtener la máxima cantidad de polifenol en la mezcla”.

Aprovechar al máximo estas variedades de aceitunas con alto contenido de polifenoles requiere cosechar las aceitunas mientras están verdes y llevarlas rápidamente al molino.

"Yo me encargo de la cosecha y la clasificación”, dijo Austoni. "Seleccionamos manualmente nuestras aceitunas antes de la molienda, retirando las "los malos. Este es un proceso tedioso cuando se hace manualmente, pero garantiza que tendremos aceite de primera calidad”.

"También monitoreamos constantemente la temperatura durante los procesos de malaxación y separación”, añadió. "Mi esposo Alan está a cargo de fresar y operar el equipo. Tiene experiencia en mecánica y siempre ha trabajado en la industria alimentaria, por lo que fue una opción natural”.

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El marido de Austoni, Alan, dirige el molino mientras ella supervisa la cosecha de aceitunas. (Foto: Fotografía de Sharisse Rowan)

Una vez finalizada la cosecha, Austoni envía muestras del aceite de oliva virgen extra para su certificación en laboratorios independientes.

"Muestra credibilidad y se considera una mejor práctica”, dijo Austoni. "Las certificaciones también ayudan a educar al consumidor para que sepa qué buscar al comprar un aceite de oliva virgen extra de alta calidad”.

Además de establecer credibilidad a través de la certificación, cree que educar a los consumidores sobre el aceite de oliva virgen extra de alta calidad y las prácticas agrícolas sostenibles es una prioridad.

"A través de publicaciones en las redes sociales y varios artículos en nuestro sitio web, nuestro objetivo es informar y educar”, dijo.

Si bien el trabajo nunca termina para un pequeño agricultor, Austoni dijo que redescubrir la pasión por la producción de aceite de oliva virgen extra conlleva recompensas intangibles.

"El desafío es que no hay una delimitación entre el trabajo y la vida personal, algo con lo que estoy segura que muchos otros agricultores pueden identificarse”, afirmó.

"Ser paciente. Como cualquier negocio agrícola, éste no es una actividad de enriquecimiento rápido”, concluyó Austoni. "Puede parecer glamoroso desde fuera, pero es un negocio difícil que requiere dedicación y resiliencia. La pasión es muy importante para sobrellevar los altibajos”, afirmó.


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